Possibili disastri futuri

La linea che divide incidenti da disastri è definita dalla preparazione e dalla capacità di una società di affrontare le conseguenze

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Possibili disastri futuri
Possibili disastri futuri

La linea che divide incidenti da un disastri è definita dalla preparazione e dalla capacità di una società di affrontare le conseguenze. Vaccini, squadre di pronto intervento e sistemi di allerta precoce possono spostare quella linea verso la ripresa, mentre povertà, corruzione e ignoranza la fanno scivolare verso la catastrofe.

Nel bene o nel male, la tecnologia e il controllo senza precedenti sulla vita e sulla morte che abbiamo, probabilmente consentirà a futuri disastri di svolgersi lungo linee uniche nella storia del mondo. 

Un asteroide killer

L’esplosione in quota di meteorite ha inviato onde d’urto a Chelyabinsk, in Russia, nel 2013, ferendo centinaia di persone, danneggiando strutture e rompendo vetri. Il 15 febbraio 2013, una palla di fuoco ha attraversato il cielo sopra Chelyabinsk, in Russia, causando un’esplosione che ha quasi provocato un disastro.

Naturalmente, l’acqua copre il 71% della Terra e molte grandi regioni interne rimangono scarsamente popolate. Pertanto, nel raro caso in cui una roccia così massiccia colpisse effettivamente la Terra, avrebbe una piccola possibilità di colpire un centro abitato. 

Prendi Apophis, un asteroide delle dimensioni di un condominio che sfiorerà la nostra atmosfera nel 2029 e forse ci colpirà quando tornerà nel 2036. Gli astronomi sono ottimisti sul fatto che non lo farà, ma nel caso, il suo impatto provocherà un’esplosione equivalente a quella di una bomba atomica da 300 megatoni, per non parlare degli incendi conseguenti, dell’invio in atmosfera di moltissimi detriti con successivo calo della luce solare e una probabile carestia.

Espulsione di massa coronale

Le espulsioni di massa coronale, o esplosioni di plasma dalla corona solare, hanno molto in comune con le pandemie. Seguono un ciclo, anche se molto più regolare, le condizioni maturano ogni 11 anni circa. Causano anche danni variabili ma potenzialmente rovinosi e le loro proporzioni distruttive dipendono, in parte, dalla connessione degli umani.

Nel 1859 l’astronomo dilettante Richard Carrington osservò un brillamento solare che annunciava una tempesta geomagnetica. L’esplosione di plasma magnetizzato che ha colpito la Terra ha creato abbastanza carica elettrica da alimentare le trasmissioni telegrafiche per giorni. Da allora, gli astronomi hanno osservato questi eventi di Carrington e le relative CME con crescente preoccupazione.

Nel peggiore dei casi, un espulsione di massa coronale potrebbe causare interruzioni di corrente e perdita dei satelliti GPS. Ciò significherebbe niente commercio, niente refrigerazione e niente pompe di carburante o acqua, pari a migliaia di miliardi di dollari in danni e vittime.

Alcuni esperti prevedono che le interruzioni dureranno al massimo alcune settimane. Ma se, come alcuni temono, la tempesta bruciasse tutti i trasformatori i rischi di collasso sociale e fame di massa diventerebbero abbastanza reali.

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Collasso economico globale

Tutto quello che possiamo davvero dire, mentre osserviamo la Cina sostenere il suo mercato azionario in difficoltà e l’Unione Europea lottare per definire una serie di politiche economiche adatte alle diverse esigenze dei suoi stati membri, è che gli indicatori sembrano più che un po’ dubbi.

Sia che si guardi alla tiepida ripresa fiscale, all’ostinata insicurezza del lavoro o alle incombenti ansie alimentari e idriche, sembra probabile che i problemi peggioreranno solo in scenari di cambiamento climatico globale o esaurimento delle risorse energetiche.

Nel frattempo, le strategie economiche della Cina, inclusa la sua dipendenza dal debito, sono prossime alla resa dei conti, che potrebbe scuotere l’economia mondiale. Altrove nell’Asia orientale, il Giappone corteggia una guerra valutaria esportando la sua deflazione.

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Picco di fosforo

Nel 18° secolo, l’economista Thomas Malthus temeva che la popolazione stesse crescendo molto più velocemente dell’approvvigionamento alimentare. Oggi molti studiosi ignorano il suo avvertimento, ma verso la fine del XX secolo incombeva una crisi alimentare a causa della mancanza di nitrati e ammoniaca. I chimici tedeschi Fritz Haber e Carl Bosch hanno guadagnato un po’ di tempo ideando un processo di fissazione dell’azoto che preleva il gas dall’aria e lo trasforma in fertilizzante.

Oggi si profila una diversa carenza di nutrienti: una carenza di fosforo. I nostri corpi hanno bisogno del fosforo per spostare l’energia e per costruire cellule e DNA. Ma la nostra domanda probabilmente supererà la nostra offerta nota entro 30-40 anni. La spinta alle opzioni per i biocarburanti non farà che aggravare la crisi.

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Manipolazione genetica

Fin dall’inizio, esperti di etica e autori di fantascienza hanno temuto che le nostre ambizioni genetiche avrebbero superato le nostre garanzie. Potremmo trarre conforto dal costo e dalla crudezza della tecnologia contemporanea e sperare che la robustezza e l’adattabilità della vita si occupino del resto.

Tecniche più recenti come CRISPR-Cas9 e TALENs hanno trasformato la manipolazione genetica da quello che una volta richiedeva anni e costava una piccola fortuna in qualcosa che si può fare in settimane e qualche migliaio di dollari.

Tra i lati positivi, la tecnologia potrebbe consentirci di alterare i genomi del grano per resistere ai funghi o dotare le zanzare di barriere genetiche contro la malaria. Ma mentre i vecchi metodi di modificazione genetica finirebbero per nascere dalle popolazioni, queste nuove tecniche possono sfruttare i geni “egoisti” che costringono gli organismi a trasmettere modifiche alla prole. In parole povere, ora possiamo spazzare via intere specie con un solo errore.

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La singolarità

Potrebbe un’intelligenza artificiale porre fine alla società come la conosciamo?
Alcuni dicono che il mondo finirà nel fuoco, alcuni dicono nel ghiaccio; altri dicono che finirà nella morsa d’acciaio della superintelligenza automigliorante nata dall’arroganza umana. 

Comunque accada, il destino che segue non deve necessariamente provenire da una fonte così letterale come una mano robotica intorno alle nostre gole. Una società impreparata a massicci turni di lavoro e disoccupazione potrebbe affrontare turbolenze finanziarie e sociali.

Se la società sopravvive, milioni di persone affronteranno una crisi esistenziale, sia sotto forma di un senso di futilità o di una precipitosa discesa nella decadenza e nella dissoluzione.

Terza Guerra Mondiale

Probabilmente non c’è disastro più grande immaginabile di una guerra mondiale combattuta con armi nucleari tattiche, attacchi informatici e armi biologiche. È un’idea che non abbiamo preso molto sul serio dalla Guerra Fredda.

Ma quando il World Economic Forum ha chiesto agli esperti di vari settori di nominare il risultato più probabile e peggiore dei prossimi 10 anni, indovina cosa hanno scelto?

Le ragioni sono profondamente intrecciate: insicurezza alimentare e idrica, cambiamenti climatici, crisi finanziarie, malattie infettive e profonda instabilità sociale. Aggiungi il crescente nazionalismo, dubbie rivendicazioni territoriali da parte di grandi potenze come Cina e Russia, militarizzazione giapponese e un pizzico di pseudo-stati terroristi, e comincia a emergere un quadro spaventoso.

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